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Verdades sobre los ninja

Los ninja eran mercenarios del Japón feudal, especializados en tácticas de guerra encubierta como el espionaje, el sabotaje, el asesinato o los ataques sorpresa.

Etimología y origen

La palabra ninja es la forma de lectura china del original japonés shinobi-no-mono, o simplemente shinobi, la forma habitual de referirse a estos mercenarios en Japón. La palabra shinobi la encontramos en fechas tan tempranas como el siglo VIII, en la más antigua recopilación de poemas japoneses, el Man’yōshū. La etimilogía de shinobi significa “huir”, “esconderse”. La disciplina que practicaban es conocida como ninjutsu, palabra compuesta de nin, “escabullirse” y jutsu, “arte”. Ninjutsu significa por tanto “el arte de escabullirse” o “el arte del sigilo”. Ninja fue el término popularizado en occidente tras la Segunda Guerra Mundial.

El origen de los ninja no está claro, pues las referencias históricas a los mismos son escasas. Puesto que los ninja tenían que realizar tareas consideradas deshonrosas, sus miembros provenían de las clases bajas, y por tanto apenas aparecen en las narraciones clásicas, más interesadas en contar las hazañas de la nobleza samurái.

No fue hasta el siglo XV que tenemos plena constancia de la aparición de los ninja, momento en el cual quedaron definidas sus funciones y fueron ampliamente utilizados en la guerra. Durante el periodo del Segoku Jidai, la “era del país en guerra”, en que los señores feudales se independizaron del poder central y comenzó una guerra por la supremacía política, se esperaba de los samurái una participación bélica ritualizada, y se esperaba de ellos que lucharan abiertamente en duelo o en batalla. Por tanto, los daimyo recurrieron a estos profesionales del sigilo para realizar tareas vetadas a los samurái, pues de quedar descubiertos serían objeto de vergüenza y oprobio.

En el período Sengoku, el shinobi tenía varios roles, incluyendo espía (kanchō), explorador (teisatsu), atacante sorpresa (kishu) y agitador (konran). Las familias ninja se organizaron en gremios más grandes, cada uno con sus propios territorios, siendo los más famosos los clanes de las provincias de Iga y Koga, donde se entrenaba profesionalmente en las tácticas shinobi. Tanto fue así que uno de los nombres para referirse a los ninja fue Iga-mono, que literalmente significa “persona de Iga”. Se sabe que Tokugawa Ieyasu, instaurador del shogunato Tokugawa, empleó ninja de Iga y de Koga en varias ocasiones. El Mikawa Go Fudoki relata que Ieyasu envió a ochenta ninja de Koga a asaltar un puesto avanzado del clan Imagawa. Los ninja mataron al castellano, a la guarnición de 200 hombres y prendieron fuego a las torres. Tras vencer en la batalla de Sekigahara y reunificar Japón, Ieyasu empleó a ninjas de Iga para defender el complejo interior del castillo de Edo, mientras que los ninjas de Koga actuaban como policía secreta, conocida como bakufu.

Funciones

Como ya hemos mencionado, los shinobi eran mercenarios especializados en operaciones encubiertas, principalmente el espionaje y el sabotaje, aunque también realizaban misiones de asesinato. Aunque eran despreciados por aquellos pertenecientes a la casta samurái, estos entendían su utilidad en la guerra, y los contrataban para realizar misiones cuya finalidad iba en contra del código del bushido.

Dibujo de un ninja arquetípico, por Hokusai.

El historiador militar Hanaka Hokinoichi escribe de los ninja:

Viajaban disfrazados a otros territorios para juzgar la situación del enemigo, se abrían camino en medio del enemigo para descubrir aberturas y entraban en los castillos enemigos para prenderles fuego, y llevaban a cabo asesinatos, llegando en secreto.

El principal papel de los ninja era el espionaje. Los ninja se disfrazaban para infiltrarse en los castillos y campamentos enemigos, estudiando el número, la situación y el número del enemigo y apoderándose de contraseñas y mensajes. En cuanto al sabotaje, la medida más utilizada era la de provocar incendios. El asesinato fue utilizado también por los ninja. Sin embargo, el número de víctimas reales es difícil de determinar, pues ciertas figuras históricas que murieron en circunstancias poco claras o de forma repentina fueron consideradas víctimas de asesinato por parte de ninja, sin que realmente fuese así. Por ejemplo, se pensaba que el daimyo Uesugi Kenshin fue asesinado en la letrina por un ninja. El shinobi se habría escondido en la letrina y habría matado a Uesugi Kenshin clavándole una espada o una lanza en el ano. Sin embargo, en la actualidad los historiadores piensan que es más probable que el señor feudal hubiese padecido una enfermedad como un cáncer de estómago o cáncer de esófago, ya que antes de morir escribió que estaba muy delgado y que notaba un dolor en el pecho que era “como una bola de acero”.

Uno de los disfraces más habituales era de monje Komuso, monjes itinerantes que tocaban la flauta con una cesta en la cabeza.

 

Para evitar las actuaciones de los ninja se instalaron contramedidas en los castillos japoneses. A menudo se escondían armas en el baño o bajo el suelo, para evitar que la víctima se encontrase desarmada en caso de ataque. Los castillos se diseñaban con pasillos estrechos y sinuosos que los hacían difíciles de navegar, y se instalaron agujeros de vigilancia y cables conectados a campanas. El castillo Nijo, en Kyoto, fue construido con los llamados “pisos de ruiseñor”, largos pasillos que reposaban sobre barras de metal, de forma que al pisarlos sonaban como los trinos de los ruiseñores. Además, el exterior se cubría de grava para escuchar a quienes se aproximaban, y se distanciaban los edificios para que fuese más fácil contener los incendios.

En el siguiente artículo hablaremos sobre los mitos surgidos en torno a los ninja.

Redactor: Jesús Sahuquillo Olivares

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